Грудное, или естественное вскармливание — форма питания новорождённого человека, является единственным физиологически адекватным питанием новорождённого и грудного ребёнка.
Кроме собственно высасывания ребёнком молока непосредственно из молочных желёз женщины-матери грудное вскармливание включает в себя цепь сложных психо-физиологических взаимодействий между ребёнком и матерью.
Важным элементом успешного налаживания естественного вскармливания является совместное пребывание матери и новорождённого ребёнка сразу после родов.
Всемирная организация здравоохранения (ВОЗ) и Детский фонд ООН (ЮНИСЕФ) напоминают, что грудное вскармливание является наилучшим способом питания младенцев, что грудное молоко является оптимальной пищей для новорожденных — содержит питательные элементы, необходимые для здорового развития детей, и антитела, помогающие защитить малышей от распространённых детских болезней.

С середины беременности лактоциты производят молозиво. С этого же времени грудь готова вырабатывать молоко, но этому препятствует высокий уровень плацентарных гормонов, в частности прогестерона. После рождения плаценты запускаются процессы, благодаря которым через несколько десятков часов после родов на смену молозиву приходит молоко.

Грудное молоко вырабатывается лактоцитами под воздействием гормона пролактина. Уровень пролактина повышается после кормления грудью, таким образом стимулируя выработку молока для следующего кормления.
Молоко выделяется из альвеол под воздействием гормона окситоцина. Сосание ребёнка приводит к рефлекторному выделению окситоцина гипофизом и повышению уровня этого гормона в крови матери. Окситоцин вызывает сокращение миоэпителиальных клеток, которые и выжимают молоко в протоки. В это же время, благодаря сокращению миоэпителиальных клеток, окружающих протоки, диаметр протоков увеличивается приблизительно вдвое. Молоко начинает вытекать по направлению к соску, в это время сосание ребёнка становится медленным (приблизительно одно сосательное движение в секунду) и глубоким, может быть слышно, как ребёнок глотает молоко.
Окситоциновый рефлекс может срабатывать несколько раз за кормление. Мать может ощущать срабатывание окситоцинового рефлекса как покалывание, распирание в груди (т. н. «прилив»), может отмечать усиление жажды, замечать, как молоко начинает капать из груди. Не все женщины ощущают срабатывание окситоцинового рефлекса, часть может заметить только изменение характера сосания ребёнка.
Выработка молока, кроме уровня пролактина, контролируется в самой груди по принципу обратной связи через вещество, названное «фактор, ингибирующий лактацию» (FIL), или «ингибитор». Это полипептид, содержащийся в самом грудном молоке, который угнетает выработку молока. Чем дольше молоко не удаляется из груди, тем сильнее эффект ингибитора, тем медленнее вырабатывается новое молоко. В процессе кормления или сцеживания ингибитор вместе с молоком удаляется из груди, поэтому скорость выработки молока возрастает. Этот механизм защищает грудь от переполнения и позволяет ребёнку регулировать количество молока у матери (если ребёнку требуется больше молока, он сосет чаще и дольше, молоко с ингибитором постоянно удаляется, и скорость выработки молока остаётся высокой, таким образом, за сутки ребёнок получает больше молока).
Механизм регуляции выработки молока через ингибитор выходит на первый план через несколько недель после рождения ребёнка. В это время пролактин, хотя и необходим для выработки молока, не влияет на его количество. Из-за того, что скорость синтеза регулируется в каждой груди локально и независимо от другой груди, возможно остановить выработку молока только в одной груди и продолжать кормить второй.
Кормление по требованию
Поскольку именно аппетит ребёнка определяет суточную выработку молока у матери, рекомендуется предлагать грудь в ответ на сигналы, которые подает сам ребёнок. Это называется кормлением по требованию. Кормление по требованию подразумевает, что ребёнка прикладывают к груди всякий раз, когда он как-то проявит своё желание пососать. Кормления не ограничивают ни по продолжительности, ни по количеству кормлений в сутки. Кормление по требованию рекомендовано Всемирной организацией здравоохранения.
Специалисты Минздрава РФ и ВОЗ рекомендуют продолжать естественное вскармливание до двух лет или более; до 6 месяцев рекомендовано исключительно грудное вскармливание (после 6 месяцев следует вводить прикорм, после года молоко матери рекомендуется как дополнительное питание). Врачи объясняют это исключительной важностью грудного молока для формирования иммунитета, правильной работы внутренних органов, развития скелета и кальцификации коренных зубов. Кроме этого, длительное грудное вскармливание позитивно сказывается на здоровье матери.
В соответствии с принципами т. н. естественного родительства, в первые недели после рождения ребёнка поведение как матери, так и её ребёнка должно быть основано на инстинктах. Согласно данной концепции, поведение должно быть следующим: мать даёт малышу грудь при первых признаках беспокойства. Малыш берет грудь для того, чтобы утолить жажду, голод, заснуть, расслабиться, успокоиться, ощутить близость матери. Мать не отказывает малышу в груди, когда она ему нужна, таким образом, кроха получает возможность стимулировать полноценную лактацию. В течение первых дней жизни новорождённый ребёнок может даже «висеть» на груди, медленно посасывая её в полудреме. Чувство единения с матерью, ощущение её тепла и запаха помогают ему адаптироваться в новом, незнакомом мире. Особенно важны ночные прикладывания, с 3 до 8 часов. При подозрении на недостаток молока мать может чаще кормить малыша, обращая внимание на то, чтобы в этот промежуток у ребёнка было 2–3 прикладывания.
Уход за молочными железами. 
Важным моментом как для развития ребёнка, так и для здоровья матери является правильный уход за молочными железами. Прежде всего они должны содержаться в безупречной чистоте. Рекомендуется ежедневно утром и вечером после кормления обмывать молочные железы тёплой водой с мылом. Вначале обмывают сосок, потом всю железу, затем обсушивают её стерильной ватой или марлей. Перед каждым кормлением следует чисто вымытыми руками обработать сосок и околососковый кружок ватным или марлевым шариком, смоченным 2-процентным раствором борной кислоты или питьевой соды, и обсушить ватой. Во время кормления запрещается касаться соска пальцами. После кормления сосок необходимо обсушить стерильной ватой.
Очень важно соблюдать технику кормления грудью.
Если ребёнок, утолив голод, задерживает во рту сосок, не  следует пытаться вывести его силой. Для этого достаточно легко пальцами сжать ноздри ребёнка, при этом он открывает рот и отпускает сосок.
Если после кормления в молочной железе остаётся молоко, его необходимо сцедить, предварительно вымыв руки с мылом. Молоко сцеживают в прокипячённые стакан или кружку. Сцеживание производится пальцами правой руки — большим, указательным и средним. Сосок захватывается у основания по границе околососкового кружка так, чтобы большой палец был сверху, указательный — внизу, и лёгкими движениями быстро и энергично сдавливают и одновременно вытягивают сосок вниз и вперёд. При этом пальцы вдавливаются в молочную железу, но они не должны сползать к соску. Следует нащупать мышечный жом, который обычно расположен у основания соска, тогда при ритмичном сжатии пальцами молоко выделяется струйками. Сцеживание производят без всяких усилий. Совершенно недопустимо сдавливать молочную железу выше околососкового кружка и разминать её, так как это ведет к её повреждению. Сцеживание производят не более 15 мин и повторяют после каждого кормления в зависимости от степени опорожнения молочной железы.
У некоторых женщин молоко выделяется самопроизвольно. Это не означает, что у них много молока, а объясняется расстройством нервных волокон у основания соска. В связи с этим кормление должно проходить в спокойной обстановке. Всякие волнения, переживания неблагоприятно отражаются на нервной системе, которая регулирует молокоотделение.
Родильницам со слабыми сосками, легко отделяющими молоко, рекомендуется накладывать сухие стерильные марлевые прокладки и часто менять их. Полезное действие на организм кормящей женщины, и в частности на молочные железы, оказывают воздушные ванны. Родильница лежит на кровати с открытой грудью в течение 10—15 мин. Эту процедуру следует проделывать тотчас после проветривания комнаты.
Некоторые послеродовые заболевания молочных желёз. 
Из всех видов осложнений в послеродовом периоде наиболее частыми являются застой молока в молочных железах, трещины сосков и мастит.
Застой молока происходит в результате недостаточного отсасывания молока ребёнком, от избыточного образования молока или от неправильного его сцеживания. Выводные протоки сдавливаются, иногда закупориваются жировыми клетками, казеином и другими плотными веществами. Молоко переполняет одну или несколько долек, не выделяется наружу. У женщины появляется усиливающееся чувство напряжения в молочной железе с чётко ограниченным уплотнением продолговатой формы с как бы зернистой поверхностью (можно определить на ощупь). Кормление этой грудью или сцеживание молока приносит облегчение, поэтому при каждом кормлении ребёнка необходимо прикладывать к поражённой железе, после чего нежно сцедить всё оставшееся молоко и провести лёгкий массаж — вскоре застой ликвидируется.
Трещины сосков. Нежная кожа сосков легко повреждается во время кормления ребёнка грудью, при трении о сорочку, при сильном высыхании, при плохом уходе за молочными железами. В результате появляются небольшие язвочки или ссадины, а затем трещины. Чаще образуются продольные трещины на верхушке соска, которые причиняют матери очень сильную боль, особенно в начале сосания, в момент захватывания соска крепкими челюстями ребёнка. Иногда боль бывает настолько сильной, что мать со страхом ждёт минуты, когда придётся вновь прикладывать ребёнка к груди. Такую боль ей приходится переносить 6 раз в сутки. Мать нервничает, плачет, у неё несколько уменьшается количество молока, что заставляет ребёнка сосать энергичнее, а боль от этого ещё усиливается. Но кормление необходимо продолжать при наличии хотя бы минимальных возможностей и каких бы усилий это ни стоило матери. Она всё вытерпит, чтобы вырастить здорового ребёнка.
Женщины должны знать, что при появлении трещин или только боли в соске следует тотчас же обратиться к врачу. Трещины сосков опасны тем, что они легко инфицируются микробами, находящимися на руках и коже матери, а также в полости рта ребёнка, в результате чего развивается мастит — воспаление молочной железы. Как правило, внезапно появляются распирающие боли в молочной железе, она набухает, становится плотной, тугой, резко болезненной, кожа краснеет, лоснится, повышается температура, иногда возникает сильный озноб, ухудшается самочувствие. Кормление и сцеживание молока вызывают сильную боль и не приносят облегчения. Такое состояние требует немедленного обращения к врачу. Если лечение начинают сразу, выздоровление наступает обычно через несколько дней. Ни в коем случае нельзя допускать самолечения, так как применяемые при этом средства не устраняют причины, вызывающей воспалительный процесс, и он продолжает развиваться. На месте уплотнения возникает размягчение; оно свидетельствует об образовании гнойника. В этом случае необходимо срочное хирургическое вмешательство, промедление может привести к развитию шасных осложнений. Кормить ребёнка следует только здоровой молочной железой, а молоко из больной сцеживать молокоотсосом. При развитии гнойного процесса противопоказано кормление и здоровой грудью.
Так как предрасполагающими момента для возникновения мастита являются трещины сосков, застой молока, погрешности в технике кормления, ухода, нарушение правил гигиены, то профилактика мастита включает: заблаговременную подготовку молочных желёз к кормлению ребёнка ещё во время беременности; соблюдение техники кормления грудью и гигиенических правил по уходу за молочными железами; ношение бюстгальтеров, приподнимающих железы, так как отвисание их приводит к застойным явлениям; недопущение переохлаждения рук (не полоскать бельё и пелёнки в холодной воде): своевременное лечение трещин сосков; соблюдение обще-гигиенических правил; тщательное лечение заболеваний, которые могут встретиться у кормящей матери.